Orkanen Harvey var den nest sterkeste kategorien da den traff sørkysten av Texas fredag forrige uke. Men ødeleggelsene den forårsaket på kysten bleknet i forhold til de enorme regnmassene som skylte over storbyen Houston og området rundt i dagene som fulgte.

Svein Johansen bor i et leilighetskompleks rett i nærheten av Addicks Dam, på vestsiden av Houston.

- Da Harvey nådde hit, var den en tropisk storm. Selve orkanen raste byer lengre sør, men vi hadde et rent nedbørsproblem. Det kom en meter regn på ei uke. Det er seriøst mye, forteller Johansen.

Fastlåst

Kirkenesværingen har jobbet som elektroingeniør for Statoil i USA siden januar 2016. Han fikk litt erfaring med katastrofeforberedelser i fjor under en annen (ikke fullt så heftig) nedbørsstorm, så han kjøpte en dugelig ryggsekk og pakket det han trengte til evakuering. Han fikk fylt matboden, inkludert massevis av flaskevann - og det skulle komme godt med.

For det ville ta dagevis før han kunne forlate leilighetskomplekset. Området rundt flommet over, inkludert første etasje. Skulle man ut av bygget, risikerte man å bli tatt av sterke strømmer. Og Johansen fikk ikke evakueringsordre - ennå.

- Beskjeden i vårt område var først at man må ta det som det kommer og bli der man er. Det går ikke an å evakuere seks og en halv million mennesker. Slike forsøk tidligere hadde ført til flere dødsfall på veiene, sier han.

Tørrskodd

Nå var Johansen heldig i forhold til mange andre beboere rundt om i Houston. Bygget hans ble "bare" oversvømt i første etasje.

- Det var mange bolighus der folk måtte forlate. Bygget jeg bodde i hadde ingen overhengende fare for kollaps, og jeg var i fjerde etasje. Vi hadde strøm, og forsåvidt TV og internett. Selv om vi ikke kunne tappe vann, hadde vi flaskevann, forteller han.

- Enkelte av leilighetene var bygd slik at man bare hadde leiligheten å bevege seg i da første etasje ble oversvømt. Vi kunne i alle fall vandre ut i garasjen og på taket, legger han til.

Så var det bare å slå i hjel tid og følge med på nyhetene. Det ble tid til litt jobbing fra laptop hjemmefra. Men det meste av arbeid i Houston har vært lammet på grunn av at vanskene og de potensielle farene med å komme seg til arbeidsplassen.

Plutselig evakuering

Etter hvert som vannmassene økte på over helga, dro flere i leilighetskomplekset vekk for å bo hos familie eller kjente. Så på tirsdag, kom plutselig beskjeden:

- Da det ble så store vannmengder at de måtte øke utslippene fra dammene, var det påbudt evakuering, sier Johansen.

Og det gikk fort. Beskjeden om evakuering kom rett før før halv fem på ettermiddagen. Så var evakueringsbåtene der en halvtime senere. Inne i garasjen i bygget.

- Jeg fikk bare tid til å tømme fryseren for isbiter, trekke ut kontaktene og ta sekken. Livet sto aldri i fare, men det var litt nifst å stå i garasjen. De få minuttene vi var der, steg vannivået synlig, forteller kirkenesværingen.

Johansen ble evakuert til et transittmottak, en gymsal der det var lagt madrasser, innsamlede klær og leker. Han var rent imponert over hva de hadde fått til. Spesielt for de som ikke hadde hatt like mye sjanse til å forberede seg.

- Det var folk som kom dit uten å ha noe særlig med seg. Men folk hjelper hverandre, sier han.

Etter en overnatting ble folk flyttet videre til mer faste mottak om de ikke hadde steder å bo. Johansen selv får bo hos en kollega mens han venter på at vannmassene skal trekke seg tilbake.

Gradvis

Arbeidsplassene begynner gradvis å åpne opp, og der det er tørt kommer forsyninger frem til åpne butikker. Men når vannmassene trekker seg tilbake, er det enormt med arbeid igjen for å renovere eller rive alle de flomrammede husene og områdene.

- Leiligheten og bilen står tørt. Jeg hadde planlagt å flytte ut senere i september, men jeg har fått spørsmål om jeg kan flytte ut tidligere, slik at de som bodde i første etasje kan flytte opp mens leilighetene renoveres, sier Johansen.

Samtidig er det innført portforbud om natta, for å hindre plyndring av hjem.

- Er man ute på natta uten en god forklaring, kan man bli satt i fengsel, forteller han.

Så langt ser dødstallene ut til å være relativt lave, ifølge NRK. De skriver imidlertid at Houston-flommen ser ut til å bli mye dyrere enn etter de forrige orkankatastrofene i USA, "Katrina" i 2005 og "Sandy" i 2012.