– Det er jo helt fantastisk her. Det er som å være i en vinterdrøm. Vi skal overnatte inne i snøhotellet også. Men blir det kaldt, spør Evgenia Klimchuk fra Moskva.
Klimchuk og følget hennes kom med Hurtigruta til Kirkenes og har akkurat kommet inn på området til Kirkenes Snow Hotel. Der fotograferes reinsdyrene fra alle bauger og kanter før de skal innta resten av området, og da er det mye å velge mellom.
Sparke seg en tur, gå på trugetur og titte på nordlyset, kjøre med hunder, spise i en av de fire restaurantene - å få en utrolig utsikt med på kjøpet.
Mellom 35 og 40 millioner kroner er investert i anlegget.
– I tillegg til at vi har dratt med oss tidligere verdier, forklarer daglig leder Ronny Østrem. Han viser rundt inne på området og har tid til å mimre litt over tidligere sesonger.
Som åpningssesongen i 2006.
– Vi hadde 180 gjester hele sesongen, 80 prosent av dem var gratispassasjerer - turoperatører og presse.
– Det kunne gå dager mellom hver dag det var fotspor i snøen.
Året etter hadde vi 500 betalende, og vi syns det var enormt.
De to siste sesongene har snøhotellet hatt 2 200 til 2 400 overnattingsdøgn.
– Og vi hadde en utrolig bra desember nå sist, 500 overnattinger selv om vi først åpnet 20. desember, forklarer Østrem.

Vakkert til

Innkomsten til Kirkenes er forandret etter at Kirkenes Snow Hotel flyttet til Sandnes. Det var fint å kjøre på Langstrekka og se hundespannene i driv over isen eller spasere på gangstien forbi et vakkert opplyst snøhotell. Nå har Kirkenes Snow Hotel, som har blitt noe langt mer og større enn det gamle anlegget, flyttet til Bjørkdalen på Sandnes.
Turistene får utsyn over Langfjorden, kjøres forbi Stall Fire Vinder og ser så ned mot området som ligger vakkert til ned mot fjorden.
Den gamle Gabba-restauranten er flyttet med til Sandnes. Nå er den en del av et tun. Østrem forklarer at en av fordelene med å bygge opp fra grunnen er at nå har de erfaringer fra flere sesonger, og har kunnet bygd opp sånn at alt har sin plass. For eksempel et eget hus der skuterdressene henger på rekke og rad. Inn en inngang for å kle på seg, og ut en annen inngang.
På veggene henger truger. Ski-par etter ski-par står klare til innsats og sparker står oppmarsjert.
123 hunder. 40 par truger og 15 par ski.
– Vi er bevisst på at vi skal ha aktiviteter som ikke koster penger. Det koster 2 500 kroner for å overnatte her, og vi vil ha noe som er inklusivt. For eksempel å gå på ski eller truger, eller sparke seg en tur. Det skal ikke føles som et kommersielt «ran» å være her, sier Østrem i det han peker mot selve snøhotellet.
24 suiter og 54 senger, fire av suitene har egen inngang, alt dekorert av kinesiske iskunstnere som har tryllet frem en eventyrverden.
Nyrik
På vei bort til låven går vi forbi tre hytter tegnet av sveitsiske arkitekter. Når pengene er der, og om turoperatørene syns konseptet er bra, så er planen å bygge 17 hytter til. For året har som kjent 365 dager, og ikke bare vinter.
Deilige stoler står strategisk plasser foran et stort buet vindu. Tenk å få sitte der og nyte utsikten etter en bedre middag og badstu! Det er så en drømmer om å bli en nyrik russer og riktig kunne boltre seg i tilbudene.
Snøhotellet hadde 69 personer på feriepengelista i fjor. En kjerne på 40 ansatte og 29,8 årsverk. 2013 var et overskuddsår. Og fra en omsetning på 17,5 millioner er målet for 2014 23 millioner kroner.
– Jeg kan ikke få sagt nok hvor viktige de ansatte er for oss. Ikke minst pensjonistene som stepper inn. Vi skal vokte oss vel for å miste det personlige, de ekte og egenopplevde historiene, den ekte og menneskeskapte kontakten.
Men når du snakker om ran, det er noen som har reagert på å måtte betale 150 kroner for å komme inn her?
– Joda. Den har vi hørt: «Men, jeg er jo fra Hesseng! Og jeg skal bare inn og se». Til det er det å si at vi ikke er en vanlig kafe. Vi har brukt masse ressurser på å bygge dette opp, og det er ikke å selge en kopp kaffe eller en brus vi lever av, da kan folk gå på en vanlig cafe. Det er opplevelsene vi selger, understreker Østrem og viser vei inn i den gamle møkkakjelleren.
Der henger soveposer i fleng. Dusjanlegget er helt moderne, men trekker linjer til fortiden ved at de gamle murveggene er lakkert. Her er badstu, og en hvileavdeling med utsyn over fjorden. Planen er også å bygge en uteterasse.

Toveis eksotisme

En artig sak med snøhotellet er at eksotismen går begge veier. For turistene er det kjempeeksotisk å sove «ute» i snøen i soveposer.
– Men vi ser også at lokalbefolkningen gjerne følger med på når vi forklarer turistene hvordan de for eksempel skal sove i en sovepose, sier Østrem og geleider inn i heisen opp til den øverste restauranten. Samtidig understreker han at designen på ombyggingen av den gamle låven er helt og holdent Kåre Tannvik sitt verk.
– Her har han fått levd ut drømmen sin, alt det her må dedikeres til han, sier Østrem og peker som eksempel på hvordan den gamle låvedøra er brukt som element i innredningen.
Her er 290 kvadratmeter over tre etasjer. Plass for kurs, konferanser eller store fester. Opp mot 200 personer er det plass til.
Her er det bare å gå rundt og beundre de mange detaljer, og hvor vellykket det har vært å trekke fortiden med seg.
For eksempel er ytterpanelen er spart og blitt til innerpanel. Låvefølelsen er trukket med i belysning, her er både bøtter og norgesglass. Den øverste restauranten har eksklusiv Biri-tapet. Og her er ikke minst en helt utrolig utsikt over Langfjorden.
– Vi har ikke kommet så langt, men du ser at der nede har vi tenkt det skal komme et bryggeanlegg.
I en egen avslapningsdel er den ene veggen dekort med Knut Brys fotografier hentet fra Kåre Tannviks bøker fra Kola.
– Vi vil vise hvor vi befinner oss. Vi vil dra frem de tingene i Kirkenes som ingen andre har, verken Alta, Tromsø eller Svalbard. Nemlig Russland og kongekrabba. For norske firmaer som arrangerer bedriftsturer er det en opplevelse å dra over til Nikel og kjøre skuter i nærområdene, forklarer han.
Hvor kommer turistene fra?
– Fra hele verden. Venezuela. Argentina og Kina. Jeg har reist til Kina helt siden 2010, og ser at vi får flere og flere derfra. Og den satsingen har vi gjort helt uten Innovasjon Norge og alt det der.

All ros

Ronny Østrem og Kåre Tannvik eier 85 prosent av etablissementet. Nå skal Radius Kirkenes skilles ut som et eget eiendomsselskap, mens Kirkenes Snow Hotel blir driftsselskapet.
– All honnør til planavdelingen og til utvalget for at vi fikk alt på plass. Vi har møtt stor velvilje og en utrolig forståelse, sier Østrem.
Virkelig? Den var overraskende. Er det ironi?
Var det ikke en del brudulje rundt at dere ikke fikk åpnet i tide til julebordene?
– 22. november var en tung dag, svarer Østrem.
– Vi hadde to julebord. Ribba sto i ovnen og bordene var dekket. Og der måtte vi ringe rundt og avlyse mens folk satt i finstasen, var hos frisøren eller tok seg et glass vin før julebordet. Men det var bare å ta til etterretning at vi ikke fikk midlertidig brukstillatelse i første omgang. Det var å ta det til etterretning og jobbe som f...
– 20. desember fikk vi midlertidig brukstillatelse på hele anlegget. Utvalget skal ha all honnør.
– Vi er utrolig fornøyd. Både med responsen fra folk, og ikke minst med at vi har klart å ha drift i trekvart år, samtidig som vi har flyttet og bygd opp dette, sier Østrem og legger til at ikke absolutt alt er helt klart.
For eksempel skal en lyskunstner sørge for fin lyssetting av området.
Men allerede før den tid fortjener snøhotellet all mulig ros. Terningkast seks. Minst.
Selv like ved E6 og turområdet hadde gamle Kirkenes Snow Hotel en helt egen magisk stemning, som å være i en egen avsondret, vakkert utsmykket og stille verden.
Den samme stemningen er flyttet med til Sandnes.