Den finske selvstendighetsdagen ble feiret med fullt hus på Pensjonisten i Kirkenes tirsdag kveld. Kaker, kaffe, taler og kor var på programmet, slik det pleier.

- Det er slik vi har feiret dagen så lenge jeg har vært leder her. Dette er det ellevte året mitt, og også før da min mann ledet foreningen feiret vi jevnt og trutt, forteller Hilja Mäläskä, leder i Norsk-Finsk Forening i Sør-Varanger.

Foreningen har vært i gang i nesten 36 år. Det er ikke uten grunn. Den finske kulturen har satt sitt preg på Sør-Varanger, spesielt ute i distriktene.

Finsk oppi alderen

Det var fem personer til stede på festen som var direkte finske. Men Trond Høiberget fra Bugøynes forteller at det snakkes en hel del finsk i fiskerbygda.

- Det er helt fra ungene som kan velge finsk i stedet for nynorsk, til den finske byggeskikken og at saunaen står sterkt, nevner han.

- Når vi prater og lærer bort finsk, tar folk det videre. Det styrker og vedlikeholder de sterke båndene mellom landene, sier han.

Spesielt folk som har begynt å komme litt oppi alderen snakker mye finsk i Bugøynes, ifølge ham. Det vil si, mennene mer enn kvinnene.

- Jeg tror 50-60 prosent av mannfolka i min generasjon skjønner og snakker finsk. Da vi var yngre, snakket foreldrene ofte finsk til guttene og norsk til jentene, fordi de i bygda skulle bli i bygda og jobbe og fiske - mens jentene skulle ut i verden og utdanne seg.

Den finske identiteten er også personlig viktig for Høiberget. Det kommer en del turister, og en hel del er fra Finland.

- Vi har bussgrupper som kommer fire-fem ganger om dagen, og vi informerer dem om det, legger han til.

Mäläskä mener det også er en hel del finsk identitet i Pasvik og Neiden.

100-årsfeiring

Neste år feirer Finland 100 år med selvstendighet. I år, på det 99. året, var det ikke noen spesielle arrangement. Men feiringen av hundreårsjubileet begynner allerede i januar, også i Sør-Varanger.

- Vi vet at det skal feires hele året. Her skal vi og historielaget ha et arrangement sammen i januar, og i juni samles de norsk-finske foreningene fra flere deler av landet i Vadsø for å feire videre, forteller foreningsleder Mäläskä.

- Vi prøvde å få den finske presidenten til det treffet, men det gikk ikke, legger hun til med et smil.

Norsk-Finsk Forening i Sør-Varanger har omtrent 150 medlemmer. Det neste arrangementet deres er en julegudstjeneste 13. desember. Da kommer en finsk prest fra Oslo, som skal reise rundt i Øst-Finnmark.